美探测北极硫磺泉 或揭地外生命之谜
时间:2017-12-08

  科学网 - 美国探索北极硫磺泉或揭开生命之外的奥秘

  这张照片是2006年7月6日美国宇航局的对地观测卫星1通过先进的地面成像仪拍摄的,显示了加拿大埃尔斯米尔岛上的Ploup峡湾通道和硫磺泉的位置。

  直升机拍摄的照片中,硫磺沉淀形成的黄色沉淀物非常明显。

  据北京时间5月4日消息,据美国航空航天局的官方网站报道,在加拿大北部高纬度地区,有一个独特的冰川刻谷。这个地形在地球上是非常罕见的,它位于加拿大的Ploverfold海峡Ellesmere岛上。最近,NASA的科学家利用卫星图像和航空照片研究了在峡湾通道中天然硫磺泉形成的硫沉积,并希望找到可以揭示欧罗巴星球上外星生命存在的信号。

  Ploup峡湾海峡是世界上唯一已知含有沉淀天然硫磺泉的冰层。上图为加拿大埃尔斯米尔岛上的Ploup峡湾通道和硫磺泉的位置,2006年7月6日被NASA对地观测卫星1号通过仪器拍摄的Advanced Landsat拍摄。也许硫磺图像不是(顶部)清晰可见,但由另一个来自地球观测1号Hyperion的传感器获得的高光谱数据可以帮助科学家绘制冰的表面硫沉淀区域,绿色标记的区域是硫沉淀的位置。另一张2006年7月由直升机拍摄的照片(底部),由硫沉积物形成的淡黄色印记非常明显。

  对北硫磺泉的研究不仅仅是出于好奇,而且也希望能找到有助于寻找太阳系其他生命的线索。在太阳系内,没有多少适合生命的环境,最有可能的外星生命就是木星的卫星欧罗巴,欧罗巴比月球小,表现的是冰盖,冰下可能是液态水和海洋液体水是其中一个关键元素的生活。

  如果欧罗巴有海,那么那里会有生命吗?这些线索可能来自欧罗巴冰质表面的黑色非冰冷沉积物,这些黑色沉积物可能已经穿透了冰冷表面的裂缝,伽利略宇宙飞船的观测表明,这些沉积物可能含有硫。科学家一直在想欧罗巴表面的沉积物是否与硫磺泉形成的硫沉积物相同。

  在P峡湾的硫磺泉中,泉水中的硫化氢被转化成某种稳定的硫沉淀物,这是沉淀物或石膏中最常见的物质。将硫化氢转化为硫的过程是复杂的,这一过程通常伴随有微生物如细菌的存在。在Ploverfjord河道的冰盖上存在硫沉积物很可能是生命的信号。研究的关键问题是欧罗巴沉积物是否也是硫沉积物。

  美国宇航局喷气推进实验室的科学家测量了Polafdust通道沉积物中的硫含量,所有物质辐射的能量都有自己特定的相对于每种化学元素的指纹,使用来自Hyperion传感器的高光谱数据的元素能量指纹,估计硫磺泉和其他沉积物中硫的含量,此外,科学家使用更灵敏的探测器在地面上测量能量指纹,并将沉积物样本收集回实验室进行纯度分析,这三个测量结果基本相同,这表明轨道如Hyperion等传感器可用于检测欧罗巴沉积物的化学成分,并可能发现存在外部微生物的证据。

  美国航天局官方网站报道原文(英文)

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